2022年9月29日

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美军 20 年前的「军事元宇宙」下线了

不久前,《美国陆军》(America’s Army)官方游戏论坛突然发出一则公告,宣布《美国陆军:训练场》(Americas Army: Proving Grounds)官方服务器将于 2022 年 5 月 5 日关闭,所有在线服务与后续更新都将终止,Xbox、PS 平台玩家将无法下载游戏,Steam 玩家也未能幸免,消息一出,令众多游戏爱好者和军迷唏嘘不已。

作为由美国军方主导,耗资超 3000 万美元打造的电子游戏,《美国陆军》系列成为历史上首个以招募士兵为目标的电子游戏项目,不仅成为军事射击类游戏的「奇葩」,还在 20 年时间内吸引到 2000 万游戏玩家及众多美国年轻人参军入伍,即便这群美军士兵如今身处世界各地,他们对电子游戏的喜爱依旧未变。

早在 1980 年代早期,美国国防高等研究计划署就开始利用电子游戏研究如何「训练士兵」的试验项目,90 年代,随着电子计算机和三维图形技术的进一步成熟,由 id Software 开发的《毁灭战士》(Doom)受到美军的关注,这款当时红透半边天的游戏不仅具有变革时代的游戏画面,也带来了与以往不同的射击游戏体验,游戏中玩家扮演毁灭公爵消灭敌人的设计,无形中契合了美军训练士兵的目标。

随后,美国军方便一发不可收拾,不仅与 MÄK 科技公司合作开发了一款《海军陆战队远征队 2000》用于美国海军陆战队训练,还公开对外发行,不过在当时,军方开发游戏更多用于对士兵的协作训练,并未被用于征兵目的。

时间来到 1997 年,南加州大学计算机科学学院教授麦克·柴达 Michael Zyda 等人向美国国家科学研究委员会提交了一份报告,指出美国国防部的军事模拟游戏研发速度远远落后于当时的主流商业游戏,并建议军方与民间开发商共同联合研发。

这一提案的动机在今天看来不可思议,但在当时却有着「天时地利」的条件。由于 90 年代美国陆军招募新兵人数不断下降,

甚至到 1999 年打破了 30 年来的最低纪录,美国年轻人对于美军的各种征兵启事无动于衷,于是便将年轻人最感兴趣的游戏作为突破口,「游戏征兵」项目被提上日程。

这项计划也包含《美国陆军》游戏项目,经过三年研发,这款采用虚幻引擎的游戏在 2002 年 5 月正式在 E3 展会向公众亮相,由于认识到玩家一眼就能看出一款游戏是否是高质量游戏,官方的制作预算从最初的 700 万美元不断增加,因此在当时其画面表现不逊色于任何其他同类作品,伴随游戏的正式发布,成功吸引到不少喜欢电子游戏的美国年轻人。

游戏对于伤害队友和伤害任务要保护的目标等行为会进行惩罚,当玩家被一次扣除的分数过多或行径恶劣就会被踢出服务器,甚至被送入军事监狱。

最初版本的《美国陆军》于 2002 年正式推出,由美国陆军红石兵工厂陆军游戏工作室 [JY2] (Redstone Aresenal in Huntsville)研发,并采取免费下载制,但用户必须注册账号才能游玩,之后财大气粗的军方更是与游戏公司合作,将游戏推广至其他游戏平台,由于军方拥有充足的研发预算,即便在赚不到一分钱还要维护免费服务器的情况下,也能够确保持续推出游戏更新与改版。

数据表明有 19% 的新生玩过《美国陆军》系列游戏,20%-40%的新兵在入伍前玩过该游戏

因为《美国陆军》这款游戏,30% 年龄在 16 岁至 24 岁之间的美国人对陆军的印象变得更为积极,更令人惊讶的是,这款游戏对新兵的影响比其他所有形式的陆军广告加起来都要大。

伴随这款游戏不断更新,游戏内容也从 PC 移植到了家用游戏机上,这无异于把征兵宣传打入了千家万户。据官方统计,游戏推出至今,全球玩家已达成超过 3000 万个目标,成功执行 1.8 亿个任务。沃德斯基曾如此评价这款游戏的意义:「比起每年花的几亿美元征兵广告费来说,这款由五角大楼每年投资 600 万美元开发的游戏,效果显然要好得多。」

不过,在漫长的岁月中,这款在最初颇具革命性的游戏也遭到了很多批评,人们不但对《美国陆军》中存在的奖励杀人、淡化战争残酷本质、将军事与娱乐的界限模糊化等问题进行讨论,也进一步将质疑的目光投射到美军利用游戏征兵的行为上。

2021 年,美国众议院议员亚历山德里娅·奥卡西奥-科尔特斯(Alexandria Ocasio-Cortez)公开对军方利用游戏招募的行为提出质疑,在她看来,网络中充斥的各种征兵游戏对那些年纪太小而不具备辨别能力的青少年来说是一种灾难:「那些 13 岁甚至只有 12 岁的青少年也成为游戏征兵的目标人群,他们可能每天都会受到这些信息的影响。」而这在潜移默化中或许会影响他们在未来加入军队。

这种怀疑不无道理,此前海外媒体曾报道称,美军驻伊拉克军人九成以上是在网络游戏中成长起来的。在伊拉克费卢杰东南几公里处的美国海军陆战队基地,游戏缓解了他们在日常战斗之外的紧张感,成了他们海外任务中温暖的避风港。

在这里,士兵们进入虚拟世界躲避残酷的战争,他们的 Xbox、PlayStation 游戏区摆满了各种战争和休闲游戏,但大多数人都乐于游玩《光环》(Halo)而放下《霍比特人》(The Hobbit)。有人借游戏带走乡愁的烦恼,有人借游戏抚平战争的伤痛,但没有人知道,他们还需要多长时间能够真正摆脱这片可怕的战场,只能在战斗之余疯狂敲击键盘或摇动手柄。

当有混入平民,他们无法区分出来;当有战友真的死去,游戏也没能让他们重新开始;当身处险境孤立无援时,也并不会有超能力让他们无伤逃出。战争比游戏残酷得多。

在高失业率的重压下,那些成长于电子游戏中的美国 Z 世代年轻人,如今也不得不面对参军入伍的道路选择,但至少,游戏从未远离他们。

「我们这儿有《Apex 英雄》(Apex Legends)、《堡垒之夜》(Fortnite)、《英雄联盟》(League of Legends)等各种热门游戏,我们在直播中所做的就是告诉大家我们是谁,并用这种方式传递一个理念:我们其实和屏幕另一边的你一样,所以如果有人感兴趣,我们随时可以聊聊。」

传播学者保罗·莱文森所说:「任何技术都是刀子的翻版。」游戏亦是如此,《美国陆军》的谢幕并不代表美军不再通过游戏征兵,或许很快,我们将会见到更先进的征兵形式,也许是 VR/AR 甚至 XR,只要军方有需要,征兵的脚步就不会停息。而游戏作为媒介之一,从最初的训练士兵到之后的招募士兵,再到如今陪伴士兵,正伴随着这群人的一生。

「新媒介成为人类解放的工具还是支配人类的工具,关键看媒介掌握在什么人手里。」

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